La diosa romana virginal del hogar y la chimenea, Vesta presidía la vida familiar, la crianza de los hijos y el orden doméstico.

La diosa del hogar, Vesta era una deidad romana que simbolizaba la fe, la familia y el orden doméstico. A menudo conocida simplemente como Mater , o “Madre”, Vesta era reconocida como la más pura de las deidades romanas.

Una virgen eterna, Vesta inspiró a sus sacerdotisas, conocidas como las Vestales (o Vírgenes Vestales), a adherirse a un estricto código de celibato.

Vesta fue adaptada de la deidad griega Hestia, con quien compartía muchas características.

Una deidad líder en el panteón romano, Vesta era una deidad verdaderamente antigua con una historia que se remontaba a la fundación de la propia Roma. Aunque era amada por toda la gente común, tenía una relación especial con las mujeres, quienes a diferencia de los hombres tenían permitido el acceso a su templo en el Foro Romano.

Vesta también era una mecenas de molineros y panaderos. A menudo era representada por el burro, que giraba la piedra del molino, y la tetera, que proporcionaba alimento.

Vesta era vista en gran medida como una figura incontrovertida que rara vez se involucraba en el drama que definía tanto al panteón romano.

Como resultado, ella estaba usualmente ausente de los cuentos más coloridos de la mitología romana.

Etimología

El nombre “Vesta” tiene sus raíces en el Proto Indo-Europeo *wes , que significa “habitar” o “quedarse”. El nombre de Vesta, entonces, parecía referirse a la asociación de las diosas con el hogar y la casa. “Vesta” también era claramente un cognado de “Hestia”, el nombre de la diosa griega en la que se basaba Vesta.

La relación entre las deidades griegas y romanas era reconocida por los antiguos. Como el orador romano Cicerón escribió en De Natura Deorum: “El nombre Vesta viene de los griegos, ya que es la diosa a la que llaman Hestia.

Su poder se extiende sobre los altares y los hogares, y por lo tanto todas las oraciones y todos los sacrificios terminan con esta diosa, porque es la guardiana de las cosas más íntimas.

Estrechamente relacionados con esta función están los Penates o dioses de la casa [de los romanos]”.

Atributos

Vesta supervisaba el hogar y la vida familiar, asegurando la santidad de la casa y asegurando su tranquilidad.

A pesar de su aparente falta de presencia mitológica, el enorme poder de Vesta sobre la familia, el matrimonio y los niños protegía la integridad moral de todos los romanos.

Por esta razón, todas las oraciones y sacrificios comenzaron y terminaron con la devoción a Vesta.

Familia

Vesta era hija de Saturno, gobernante del cosmos antes de Júpiter, y Ops, la encarnación divina de la Tierra. Junto con sus hermanos, sirvió como miembro del panteón romano original. Sus hermanos eran Júpiter, rey de los dioses, Neptuno, dios de los mares, y Plutón, señor del inframundo. Sus hermanas eran Juno, diosa del matrimonio y los niños, y Ceres, diosa de la fertilidad y la agricultura.

Vesta permaneció virgen durante toda su existencia mítica. No tuvo amantes y no tuvo hijos.

Vestales. Sacerdotisas de la diosa Vesta

Mitología

Una figura aburrida y a menudo mojigata, Vesta rara vez se adornaba con las historias tragicómicas de la tradición greco-romana. Su ser fue en cambio apreciado a través de la experiencia vivida por sus adoradores.

Orígenes

En la tradición romana, Vesta nació poco antes de que Júpiter le arrebatara el control del cosmos a su padre Saturno. Una deidad celosa de corazón, Saturno era ferozmente protector de su poder.

Poco después de embarazar a su esposa Ops, Saturno se enteró de una profecía que predecía que uno de sus hijos lo derrotaría tal como él había derrotado a su propio padre.

En un esfuerzo por frustrar la profecía, Saturno se tragó a cada uno de sus cinco primeros hijos cuando salieron del vientre de Ops. Vesta fue uno de estos niños.

Horrorizada por las acciones de Saturno, Ops desafió a su marido y escondió a su último hijo, Júpiter.

En su lugar, Ops le dio a Saturno una roca vestida con los pañales de un niño recién nacido. Rápidamente se comió al “niño”, pero no pudo digerir la roca y pronto vomitó tanto la roca como los cinco niños que se había tragado.

Los hijos de Saturno se unieron a su hermano Júpiter y derrocaron a su tiránico padre. Después, establecieron un nuevo régimen y se repartieron las responsabilidades entre ellos.

Vesta, la diosa virgen

Una historia contada en el Fasti de Ovidio se refería a la pureza virginal de Vesta y a quienes la reclamaban.

Una noche, Vesta asistió a una cena organizada por Cibeles, una diosa madre. Todos los dioses y diosas estaban allí, así como Silencio, un mago maestro y tutor de Baco que también era un exuberante.

Todos se divirtieron mucho, y al final de la noche la mayoría de los invitados estaban borrachos, incluido Sileno. En su estupor, el maestro dejó su burro desatado.

Vesta, mientras tanto, se había retirado de la fiesta para encontrar un lugar cómodo para recostar su cabeza. Según Ovidio, “Vesta se acostó y descuidadamente se tomó su tranquilo descanso, tal como estaba, con la cabeza baja y apoyada en un césped.” Vesta fue pronto descubierta en este estado por Priapo, una deidad de naturaleza lujuriosa que a menudo tenía una enorme erección.

Como escribió Ovidio:

Pero el maldito guardián de los jardines cortejaba a ninfas y diosas, y de un lado a otro daba sus pasos errantes. . . . Concibió una esperanza gratuita, e intentó acercarse a ella furtivamente; caminó de puntillas con el corazón palpitante.

Priapo resolvió violar a la vulnerable Vesta, pero al acercarse para cometer el acto, el burro errante de Sileno rebuznó con fuerza.

Una alarmada Vesta se despertó y gritó por los otros dioses, que se apresuraron a la escena tan rápido como pudieron. Reprendieron a Priapo y le prohibieron unirse a sus celebraciones de nuevo. Felizmente, Vesta conservó su virginidad.

Vesta y la Religión del Estado Romano

El culto a Vesta se remonta a la fundación de Roma (se cree que fue en el 753 a.C.). Aunque la casa era el sitio principal de la adoración de Vesta, había un templo dedicado a la diosa también.

Situado en el Foro Romano, el Templo de Vesta albergaba el ignes aeternum, un fuego eterno sagrado que ardería mientras Roma prosperara.

Las sacerdotisas de Vesta eran conocidas como las Vestales, y su principal eclesiástica era conocida como la Vestalis Maxima.

Jurado a la virginidad bajo pena de muerte, los Vestales cuidaban del Templo de Vesta -sólo a ellos se les permitía la entrada- y mantenían la llama eterna. Eran de la clase patricia (aristocracia romana), y vivían juntos en un complejo llamado el Atrium Vestae .

El principal festival de Vesta era el Vestalia, una celebración de una semana que se celebraba cada año del 7 al 15 de junio.

Durante la Vestalia, las doncellas descalzas formaban una procesión que llevaba al Templo de Vesta, donde hacían ofrendas a la diosa.

La Vestalia fue enormemente popular – después del surgimiento del cristianismo en el Imperio Romano, permaneció como el último festival público para celebrar una deidad pagana.

Cuando Teodosio finalmente abolió la celebración en el 391 EC, su decisión fue recibida con desaprobación pública y disturbios. Coelia Concordia, la última Vestalis Maxima, renunció a su título en 394 CE, terminando así con más de mil años de tradición ininterrumpida.